构成珊瑚礁的是碳酸钙(石灰岩的原料),是珊瑚虫分泌形成的小型杯状物,用来保护牠们柔软的身躯。按照品种,有些珊瑚虫可能打造自己的小杯,排排坐在一起,好像建筑商推出的大批独栋别墅小区,又或者牠们也可能共享墙壁,类似公寓建筑的安排。

有些品种,例如脑珊瑚,甚至共享得更为彻底:牠们的珊瑚虫沿着沟槽排列着,但在每个沟槽内,彼此并没有墙壁相隔。