赤海胆能活到两百岁

但有时候我们会发现,某个物种竟然能躲过这样的冲击。例如赤海胆(red sea urchin),由于一个很不寻常的命运转折,我们在二十世纪竟然帮牠们的族群扩大了,因为我们消灭了牠们主要的天敌:海獭。

赤海胆一般是栖息在北美的西海岸,往往能够活到两百岁。佛罗里达州立大学生物学家利瓦伊坦(DonLevitan),因此想到一个点子,把那些非常年老、但依旧活跃的赤海胆,当成时问胶囊,来研究赤海胆在族群密度增加的情况下,性生活出现什么样的演变。

以下是利瓦伊坦的发现:卵子的识别蛋白属于杂交性的,在较老的赤海胆族群里出现的比率,远高于在年轻的赤海胆族群里。这很合理,因为两百年前,当这些老家伙出生时,海獭常常大啖爽脆可口的赤海胆,当时的赤海胆数量少得多,于是赤海胆精子也少得多,多精入卵的危险则低得多。所以,具有杂交性较强的识别蛋白的卵子,能够成功诱来更多的精子,然后受孕。于足,这些性格开放的蛋白质的基因,就能传递到未来的世代。

与此相反,在一片塞满海胆的海域里,多精入卵的危险度增高,所以规矩保守的蛋白质对卵子最有利,因为它会保护卵户,不让太多精子侵入。带柯这种识别力较强的蛋白的海胆,在海獭数量锐减,海胆族群数量增加之后,可能会开始具有更高的受孕机率。这也是为什么,牠们的后代(今日的年轻海胆)具有规矩蛋白的比率,高于年老族群。