体外受精动物,往往雌雄难辨

不过,对体外受精的动物来说,精子太多只是半场的硬仗。牠们也必须面对精子太少的问题。

就精子与卵子的显微层次而言,海洋是很难预料的地方。在一次狂喜的冲动后,某个雌性释出的一群卵子,有可能搭上一股海流,漂浮过礁岩边缘,落入一处贫瘠的深渊。过了一会儿,她的下一群卵子却可能盘旋到一只产精雄性的头上,一头栽进数百万枚精子里。如此不牢靠的情况,令雌性陷入一种困境:第一群卵子到死都是处女,第二群卵子则容易被「多精入卵」给害死。

女孩们该怎么办呢?

在我们探讨解决方案之前,请先想想:在陆地上,雌性鲜少遇到这种困境,因为当精子唾手可得时,供货通常很丰富,源源不绝。主因是和卵子相比,制造精子所费的能量很低廉,而且雄性通常会把一大堆精子投在雌性体内,或是投在她身边,或是浓密覆盖在她的卵子上。

这种不平衡,也是促使达尔文率先描绘性择的部分原因:由雄性竞争雌性,或是在显微层次,由精子争夺存货有限的卵子。要赢得这类战争,正如我们已经讨论过的,雄性会演化出诱惑及 竞争的武器。但是对于「释放型产卵生物」(broadcast spawner) 来说,个体在广大的、可自由参与的空间中,释出大量精与卵,而且释出后不需要父母照顾,因此雄性配子与雌性配子的终极命运,同样依赖机遇。卵子与精子数量的差异,也不会像体内受精的动物这般显著。